La garde de l'enfant au Moyen âge.

La garde, ou bail, à joué un rôle important dans la protection des mineurs orphelins à l'époque féodale, où les règles de la tutelle romaine étaient oubliées. Elle consistait à confier les biens du mineur, et souvent aussi sa personne, tantôt à un membre de sa famille (garde noble ou bourgeoise), tantôt au seigneur, tantôt au roi. La garde seigneuriale était propre à la Normandie : lorsqu'un fief venait par succession à un mineur, le seigneur dont mouvait ce fief le tenait jusqu'à la majorité du pupille, à charge d'entretenir celui-ci. A partir du XIII° s., le roi a exercé la même prérogative sur les mineurs tenant directement des fiefs de la Couronne, et pour l'ensemble de leurs biens, mais en affermant la garde à la famille du pupille et en se bornant à en percevoir les profits.
La garde noble était bien plus répandue : un membre de la famille, un ascendant ou le collatéral qui était, après le mineur, le plus proche héritier du fief, se voyait confier celui-ci, l'administrait, faisait hommage au seigneur, en assurait le service et en percevait les revenus. Privilège personnel des nobles à l'origine, elle a pris un caractère réel au XIII) s., en s'étendant aux roturiers possesseurs de fiefs nobles.
La garde bourgeoise, qui suivait des principes proches, s'appliquait dans certaines villes aux roturiers pour l'ensemble de leurs biens, à Paris au seul profit des ascendants. Sous ces différentes formes, la garde constituait un procédé plus simple que la tutelle ; tenu d'entretenir la personne et les biens du mineur et d'acquitter ses dettes, le gardien acquérait en contrepartie tous ses meubles et ses revenus ; contrairement au tuteur, il n'avait pas à les restituer ni à rendre des comptes lorsque la garde prenait fin à la majorité.

Sources :
Jean-Louis THIREAU, Dictionnaire du Moyen Âge, PUF, Paris, 2002, 2004, 2006.

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